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Noticias de ciencia en general

Levaduras y hombres: tan distintos en apariencia pero tan iguales en el fondo


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Beer-and-wine-glassesQuizás una de las más sorprendentes pruebas de la relación evolutiva entre las diferentes especies proviene de esos ya clásicos experimentos de intercambio de genes equivalentes entre especies que llevan decenas o cientos de millones de años evolucionado de manera independiente, pero aun así un reciente estudio publicado por la revista “Science” muestra que esta tan increíble relación puede permanecer básicamente casi inalterada tras más de mil millones de años de distancia evolutiva.

En principio se podría suponer que no hay dos especies más diferentes que la nuestra y un simple hongo unicelular, Saccharomyces cerevisiaSaccharomyces_cerevisiaee, una humilde levadura parte fundamental de la historia y la cultura humanas, responsable de tres de los más emblemáticos alimentos humanos: el pan, la cerveza y el vino. Y aun así, a lo largo de los años en diferentes estudios se ha determinado que la sustitución de algunos genes de este hongo por su equivalente (ortólogo) humano mantenía la viabilidad de la propia levadura. Este tipo de ensayos se ha realizado también en otras especies (ratón, nematodos, etc.) mostrando que al menos algunos genes pueden intercambiarse entre formas de vida filogenéticamente muy alejadas entre sí. Sin embargo la sospecha era que, debido a las grandes diferencias de secuencia acumuladas entre genes que llevan larguísimos periodos de tiempo evolucionando de manera separada, este tipo de funcionalidad conservada era en la naturaleza más bien la excepción que la regla.

Para tratar de determinar cuan habitual es este tipo de conservación funcional un grupo de investigadores estadounidenses ha realizado un estudio que únicamente puede calificarse como de colosal. Así los autores del trabajo seleccionaron nada más y nada menos que 414 genes de la mencionada levadura que eran esenciales para su supervivencia, es decir que su mal funcionamiento mataba al hongo. Y en un titánico trabajo genético fueron sustituyendo con su ortólogo en humanos cada uno a uno esos varios cientos de genes esenciales de la levadura. Y los resultados no pueden dejar de sorprender ya han encontrado que casi la mitad de ellos (176) seguían siendo operativos en el hongo modificado genéticamente a pesar de esos mil millones de años de separación evolutiva.

Uno de los resultados más sorprendentes del estudio es que, tal y como se muestra en la siguiente figura, la funcionalidad podía mantenerse entre pares de genes ortólogos que se diferenciaban en un ¡70, 80 ó 90%! de su secuencia.

homologia 2

Para hacerse una idea de lo que esto significa, imaginen por ejemplo un párrafo escrito de 500 letras en el que se van cambiando letras individuales: algunas bes por uves, emes por enes, aes por íes y de vez en cuando algún otro cambio más drástico (s por a, f por t, etc.) y así sucesivamente hasta llegar a tener un párrafo en el que únicamente 50 o 100 de las letras originales se mantengan inalterables pero de manera salteada por lo que aaprecerían muchas palabras completas totalmente alteradas ¿serían capaces de poder leerlo? Pues bien, algo parecido es lo que ocurre con estos genes ortólogos en donde casi todas su secuencias son diferentes entre sí. Y sin embargo la maquinaria celular de la levadura es capaz de utilizar ese casi irreconocible gen humano para sobrevivir.

Otro resultado llamativo del estudio tal y como se muestra en la siguiente figura

clase de vias 2

es que diferentes clases de vías celulares mostraron una reemplazabilidad altamente diferencial: así mientras las enzimas pertenecientes a diferente rutas metabólicas de síntesis de lípidos o aminoácidos o del metabolismo de hidratos de carbono tendían a ser muy reemplazables, las proteínas implicadas por ejemplo en la replicación y reparación del ADN o en el crecimiento celular tendían a ser no reemplazables.

Así por ejemplo de las 19 proteínas implicadas en la biosíntesis de esteroles, ¡17! de ellas fueron reemplazables por su ortólogas humanas tal y como se muestra en la siguiente figura.

esterolComo bien indican los autores del estudio estos datos

sugieren que el reemplazo [entre levaduras y humanos] de un grupo de genes puede ser factible, aumentando la posibilidad de producir procesos celulares enteramente “humanizados” en levaduras. Tales cepas podrían simplificar el descubrimiento de fármacos específicos de proteínas humanas, permitir estudios sobre las consecuencias de los polimorfismos genéticos humanos y análisis funcionales de procesos celulares humanos completos en un organismo simplificado.

Todo ello siempre y cuando los movimientos animalistas no consideren que estas levaduras “humanizadas” deban tener los mismos derechos que las personas, como están intentando obtener para muchos de los insustituibles animales de experimentación que se usan en la actualidad en los laboratorios.

Y ya para terminar una reflexión evolutiva ¿en qué lugar dejan este tipo de estudios a ese supuesto culmen de la creación, el ser humano si gran parte de los genes necesarios para la más elemental supervivencia son funcionalmente intercambiables por los de un humilde hongo unicelular con el que no compartimos nada desde hace la friolera de mil millones de años?

Finalmente, este tipo de estudios deberían ser de obligada lectura y comprensión para toda esa prepotente caterva de ignorantes iluminados, que llevan milenios dando la lata machaconamente con un supuesto papel estelar concedido por los dioses a lo que objetivamente no es más que un conjunto de monos con un tamaño de cabeza desmesurado, escaso pelo corporal (aunque unos más que otros) y sobre todo un infinito ego inmune a cualquier tipo de pruebas.

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Vía:
Levaduras y hombres: tan distintos en apariencia pero tan iguales en el fondo


Religión y conciencia medioambiental


Navegando por la red y nuestros blogs favoritos les traigo este articulo

religion environementUna de las afirmaciones más recurrentes de los creyentes es su supuesta preocupación acerca del bienestar no sólo del resto de sus congéneres sino también de la maravillosa creación presente en el planeta Tierra. Sin embargo ¿es cierta esta tesis?

Para estudiar este tema el biólogo evolutivo Josh Rosenau del “National Center of Science Education” ha analizado los datos de una de las mayores encuestas sobre creencias realizadas en EEUU en los últimos años. Así se examinaron tres variables en una muestra de cerca de 36.000 estadounidenses: la primera fue la definición de creencias o increencias de los participantes. La segunda, su adherencia o rechazo a la Teoría de la Evolución contestando a la siguiente afirmación:

La [Teoría de la] evolución es la mejor explicación de los orígenes de la vida humana en la Tierra

Y la tercera su preocupación medioambiental a través del siguiente enunciado

Leyes y regulaciones medioambientales más estrictas cuestan demasiados empleos y perjudican la economía

Como se puede observar esta última no es una pregunta acerca del cambio climático (tema siempre controvertido para los creyentes estadounidenses), sino si uno considera que la economía debe estar por encima del medio ambiente, en decir si está justificado contaminar un río, el mar o el aire siempre y cuando a cambio la actividad empresarial genere beneficios.

Los resultados del estudio se muestran en la siguiente figura

religion evolucion y medio ambiente

en donde se pueden diferenciar cuatro cuadrantes. El superior derecho que mostraría aceptación del evolucionismo y alta conciencia ambiental, en donde se ubican ateos, agnósticos, budistas, judíos liberales, hindúes y luego en menor medida diversas variantes del protestantismo clásico.

En el cuadrante inferior derecho estarían aquellos que aceptando la evolución tienen poca o nula conciencia medioambiental como católicos, ortodoxos o metodistas.

Además, se podría pensar que en el cuadrante superior izquierdo estarían a priori los grupos religiosos más estrictos, aquellos que negando el ateo evolucionismo podrían a su vez ser también críticos con la destrucción de la maravillosa creación divina a cambio de los siempre pecaminosos bienes materiales y el beneficio empresarial. Pues sorprendentemente, este cuadrante está prácticamente vacío salvo por musulmanes o testigos de Jehová.

Sin embargo el cuadrante inferior izquierdo, el que une un rechazo frontal al evolucionismo junto con una nula preocupación medioambiental, esta rebosante de diversas variantes de protestantes evangélicos, iglesias afroamericanas, judíos ortodoxos, anabaptistas y mormones.

En resumen, los datos muestran que (salvo algunas excepciones) el evolucionismo y la conciencia medioambiental van asociados, ya que casi toda la distribución se concentra en dos cuadrantes opuestos, el inferior izquierdo y el superior derecho. Y otro dato sorprendente es que en general, para cada creencia, hay menor conciencia medioambiental que aceptación de la evolución. Así que si ya es problemática la resistencia religiosa a la ciencia (medida por el termómetro evolutivo) pues la situación medioambiental, en un mundo cada vez más rebosante de seres humanos y la consiguiente degradación que eso conlleva para el planeta, no puede más que empeorar si a los siempre insensibles defensores del libre mercado, la ausencia de regulaciones y el mundo neoliberal se unen la mayoría de los credos más intolerantes y fanáticos que ha creado la siempre desbordantemente fértil inventiva humana.

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Via:
La Ciencia y sus Demonios


¿Quién teme a los transgénicos?


Para todos los lectores de mi blog a ver que opinan de este Post que me parecio interesante

Excelente charla de Pamela Ronald, profesora del departamento de Patología Vegetal de la Universidad de California, Davis, explicando de forma muy didáctica qué son los transgénicos y sus ventajas. Sin sensacionalismos y de forma concisa. Desafortunadamente, la charla no tiene subtítulos en español, pero aún así, con un nivel medio de inglés es una interesante charla.

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Via:
La Ciencia y sus Demonios


Imágenes para la reflexión


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contaminacion tierraLa “Foundation for Deep Ecology” acaba de publicar un conjunto de impactantes fotografías que captan a la perfección la cada vez mayor presión que ejerce el ser humano sobre este cada vez más pequeño planeta.

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Esquivando la basura: el surfista indonesio Dede Surinaya practica su afición en una remota bahía (pero a la vez rebosante de basura) de la supuestamente paradisiaca isla de Java en Indonesia.

1 surf entre basura en Java

Más y más difícil respirar: una central termoeléctrica con suministro de carbón en el Reino Unido emitiendo a la atmósfera toneladas de CO2, vapor de agua y contaminantes varios.

2 central térmica en Inglaterra

Mundo apocalíptico: hornos de ladrillo se yerguen sobre un basurero en Bangladesh.

9 hornos de ladrillo se yerguen sobre un basurero en Bangladesh

La más preciosa: La mina de diamantes “Paz” en Rusia, el segundo mayor agujero excavado por el hombre en el mundo. El espacio aéreo por encima de la mina está cerrado a los helicópteros debido a que algunos fueron succionados por los remolinos que se forman en su interior.

5 mina diamantes Mir Rusia

Adicción al petróleo: yacimiento de petróleo en Kern River, California, EE.UU.

3 yacimiento de petróleo en Kern River

Fin del camino: vertedero de neumáticos en el desierto de Nevada, EE.UU.

4 vertedero de neumáticos en el desierto de Nevada

Mundo desnudo: Tala de árboles en la isla de Vancouver, Canadá.

6 Tala de árboles en la isla de Vancouver

Muerte digital: ingentes cantidades de aparatos electrónicos obsoletos se envían al Tercer Mundo para su “eliminación” como es el caso de Ghana.

7 basura digital Gana

Basura asesina: En el remoto atolón de Midway, un albatros muerto por ingerir demasiado plástico.

8 albatros muerto por ingerir demasiado plástico midwayHora punta: Estelas de aviones en el cielo sobre el río Támesis, Londres, Inglaterra.

1 Estelas de aviones en el cielo sobre el río Támesis

No cabe un alfiler: vista de un pequeño sector de Ciudad de México, en donde viven más de 20 millones de personas.

5 Ciudad de México

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* El derroche energético más contaminante y absurdo

* Calentamiento global, cambio climático y viejas pandemias

* Imágenes del cambio climático

* El reto de la globalización

* Riqueza y pobreza extremas en un mundo cada vez más injusto y desigual

* Sencillo manual práctico para saber cuando existe un verdadero debate científico

* Un poco de cordura económica

Via:
La Ciencia y sus Demonios


Nuevos horizontes: primera visita a Plutón


A ver que opinan de este interesante articulo que me encontre en la red

newhorizonssEl próximo 15 de julio tendrá lugar un acontecimiento histórico en la exploración del Sistema Solar. Por primera vez, una nave espacial humana visitará el que fue hasta hace unos años el noveno y más lejano planeta: Plutón. La sonda no tripulada «New horizons» (nuevos horizontes), lanzada por la NASA desde Cabo Cañaveral el 19 de enero de 2006, sobrevolará el planeta enano tras viajar durante más de nueve años.

Plutón es un mundo extraño. Descubierto en 1930 por el astrónomo estadounidense C.W. Tombaugh, fue considerado el noveno y más lejano planeta del Sistema Solar, aunque su excéntrica órbita lo sitúa durante durante parte de la misma más próximo al Sol que Neptuno.

A una distancia media de 5.900 millones de kilómetros, se trata de un mundo helado, con una temperatura media de -239ºC. Disponemos de muy poca información sobre su estructura, dado que ninguna sonda humana lo ha visitado jamás. Con 2300 km de diámetro (1000 km menor que nuestra Luna), sabemos que posee una tenue atmósfera compuesta de nitrógeno, metano y monóxido de carbono, que solo se encuentra en estado gaseoso durante el perihelio, congelándose a medida que se aleja del sol. Posiblemente, su estructura consista en un pequeño núcleo rocoso rodeado de hielo.

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Secuencia de imágenes tomadas por el sistema de Reconocimiento de Imágenes de la nave New Horizonts durante un período de alrededor de una semana, desde el 25 al 31 de enero de 2015.

Durante casi cincuenta años se pensó que Plutón no disponía de lunas, hasta que en 1978 se descubrió Caronte, con casi 1192 km de diámetro. El gran tamaño y masa de Caronte hace que ambos cuerpos giren en torno a un punto (baricentro) que se sitúa fuera del propio Plutón. Esto ha llevado a que muchos astrónomos lo consideren un sistema doble, más que un planeta y su satélite.

Más recientemente se han descubierto otros cuatro satélites, mucho más pequeños, gracias al telescopio espacial Hubble: Nix e Hidra (ambos de 100-150 km de diámetro), descubiertos en 2005, Cerbero en 2011 y Estigia en 2012 (ambos de 10-25 km de diámetro).

Perdiendo el estatus de planeta

Decíamos que Plutón “fue” el noveno planeta del Sistema Solar y utilizamos el pasado porque desde 2006 ya no es considerado como tal. Por un lado, su pequeño tamaño y la inclinación de su órbita siempre ha llevado a algunos astrónomos a considerarle como un asteroide más que como un planeta pero, fue a partir de 2002 cuando comenzó a recibir su puntilla; fueron descubiertos varios cuerpos transneptunianos de tamaño similar, o incluso superior, a Plutón: Quaorar (1280 km, en 2002), Sedna (1300 km, en 2004) y Eris (2326 km, en 2005).

Todo esto llevo a que, en Agosto de 2006, la asamblea general de la Unión Astronómica Internacional cambiara la definición de planeta, considerando como tal a todo cuerpo que:

  1. Orbite alrededor del Sol
  2. Haya alcanzado el equilibrio hidrostático, es decir, tenga la masa suficiente como para adoptar una forma esférica.
  3. Haya limpiado las inmediaciones de su órbita de todos los cuerpos susceptibles de desplazarse dentro de ella.

Lo que excluía a Plutón de esta categoría, dado que no cumple con el tercer punto de la definición. Plutón pasó de esta forma a ser considerado un planeta enano, categoría en la que se encuentran Ceres, en el cinturón de asteroides, el propio Eris antes mencionado y los recientemente descubiertos Makemake y Haumea en el Cintrurón de Kuiper.

Obviamente, esta redefinición del concepto de planeta obedeció a la necesidad de dar una respuesta, no solo a los cuerpos similares a Plutón descubiertos hasta entonces, sino a los numerosos objetos de naturaleza comparable que presumiblemente deben existir en el cinturón de Kuiper y que, de mantener Plutón su estatus, deberían ser considerados nuevos planetas del Sistema Solar.

comparisonSin embargo, perder el estatus de planeta no significa que Plutón haya perdido su interés. Todo lo contrario, cuerpos como él parece que pueden ser muy frecuentes en los confines del Sistema Solar, por lo que su estudio puede ser aún más interesante si cabe.

Explorando lo desconocido

El 2 de enero de 1959, una nave espacial humana se aproximó por primera vez a otro cuerpo del sistema solar. Se trataba de Luna 1, una sonda automática soviética que se acercó a 5.990 km de la Luna.

Comparación entre Plutón, Caronte, la Tierra y la Luna

Comparación entre Plutón, Caronte, la Tierra y la Luna

Desde aquel primer hito hemos viajado a Venus, Marte, Júpiter, Mercurio, Saturno, Urano, Neptuno y al propio Sol; hemos visitado asteroides, satélites de otros planetas y cometas, habiendo aterrizado en varios de ellos. Algunas de nuestras naves van camino del espacio exterior más allá de la frontera del Sistema Solar. Incluso, acabamos de llegar al planeta enano Ceres, en el cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter.

Sin embargo, Plutón sigue siendo el gran desconocido. Ninguna sonda ha llegado hasta el y, dada la gran distancia a la Tierra así como su pequeño tamaño que hace que brille con una magnitud máxima de 13.8, Plutón solo puede ser observado por telescopios de más de 200 mm de apertura, apareciendo como un astro puntual, amarillento y sin rasgos distintivos.

Las mejores imágenes de las que disponemos son las obtenidas por el telescopio espacial Hubble, que tan solo resuelven cambios en la tonalidad de la superficie, pero sin posibilidad de apreciar ningún tipo de relieve o estructura de su superficie.

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Todo esto está a punto de cambiar. La nave espacial «New horizons»s se encuentra ahora mismo (17 de mayo de 2015) a 57 días y 68 millones de kilómetros del planeta enano. Cuando el próximo mes de Julio lo alcance, nuestro conocimiento de Plutón y de los objetos transneptunianos sufrirá aumento radical.

Nuevos horizontes

La sonda espacial  «New horizons» fue lanzada por la NASA el 19 de enero de 2006 desde Cabo Cañaveral (Florida, EE.UU.), cuando Plutón aún era considerado un Planeta de pleno derecho. Casi tres meses después, el 7 de abril, la sonda atravesaba la órbita de Marte, obteniendo las primeras imágenes de Plutón en diciembre del mismo año, al probar la cámara de a bordo (Reconocimiento de Imágenes de Largo Alcance, LORRI). El febrero de 2007 aprovechó el tirón gravitacional de Júpiter para acelerar hasta los 76.388 km/h en trayectoria directa a Plutón, ahorrando con esta maniobra entre 2 y 4 años de viaje.

NewHorizonsPoco después, en Junio de 2007, la sonda entró en hibernación, con el objetivo de ahorrar energía. En este estado ha realizado la mayor parte de su viaje, alcanzando el punto medio del mismo el 29 de diciembre de 2009, año y medio después de atravesar la órbita de saturno.

El pasado 6 de diciembre, tras nueve años y 5.000 millones de km recorridos, la nave despertó por última vez de su hibernación; había permanecido en letargo durante 18 períodos de entre 36 y 202 días, que sumaron 1.873 días, aproximadamente un 60% de su viaje. El 15 de enero de este año comenzó la primera fase de su aproximación a Plutón.

A partir de ahora, cabe esperar que la New horizons nos envíe las mejores imágenes de Plutón y sus lunas obtenidas jamás, culminando el 14 de julio próximo, cuando sobrevuele el pequeño planeta a tan solo 12.450 km de su superficie. Durante su paso, la nave estudiará fundamentalmente la geomorfología, la composición superficial y las características de la atmósfera, tanto de Plutón como de sus satélites.

Lamentablemente, habrá que esperar bastante tiempo (hasta 9 meses) para que la sonda envíe las fotografías de alta calidad a la Tierra, dado que las comunicaciones, que se realizan por medio de la banda X (8.2 – 12,4 GHz), solo son capaces de transmitir de 600 a 1200 bits por segundo desde Plutón. Así, una sola fotografía puede tardar hasta 12 horas de transmisión contínua.

Epílogo?

Desde un principio, la NASA contempló la posibilidad de estudiar algún otro objeto del cinturón de Kuiper (KBO) tras el sobrevuelo de Plutón. El problema es que no se conocía ninguno que estuviera en la trayectoria de la New horizons, pero se confiaba en encontrar alguno durante sus años de viaje. Estos objetivos potenciales comenzaron a buscarse en 2011, pero no fue hasta octubre de 2014 que el equipo del telescopio espacial Hubble anunció el descubrimiento de tres KBO que podrían ser visitados por la sonda. Se encuentran a 1.500 millones de kilómetros de Plutón, lo que supone otros tres o cuatro años de viaje para la pequeña nave espacial.

33El más accesible, PT1 (Potencial Target 1) es también el más pequeño, con unos 25-45 km de diámetro, y podría ser alcanzado a finales de 2018 o principios de 2019. Lamentablemente, es poco probable que la nave pueda dirigirse a un segundo KBO, aunque siempre existe la posibilidad de que algún cuerpo accesible sea descubierto antes de que la misión sea dada por finalizada.

En cualquier caso, el éxito en la visita a Plutón y al minúsculo PT1 ya habría supuesto un hito gigantesco en la historia de la exploración espacial.

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Recreación artística de la superficie de Plutón con Caronte a la izquierda y un diminuto sol arriba a la derecha.

Recreación artística de la superficie de Plutón con Caronte a la izquierda y un lejano y diminuto sol arriba a la derecha.

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Ve el original aquí:
Nuevos horizontes: primera visita a Plutón